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A controversa empresa de drones Xtend se inclina para a defesa com nova rodada de US$ 40 milhões


Há quase uma década, os irmãos Aviv e Matteo Shapira cofundaram uma empresa, a Replay, que criou um formato de vídeo para replays em 360 graus – o tipo de replay que se tornou parte integrante das principais transmissões esportivas.

Replay chamou a atenção da Intel, que adquirido a empresa em 2016 por um relatado US$ 175 milhões e levou Aviv e Matteo a um encontro casual com Rubi Liani, o fundador da liga oficial de corridas de drones de Israel (FRIL).

Liani convidou os irmãos para as corridas de drones – e plantou a semente da ideia para sua próxima startup, Xtend, que ele ajudou a fundar.

“Como fundadores, vimos uma oportunidade de preencher a lacuna entre nossas experiências”, disse Aviv ao TechCrunch. “Reconhecemos as habilidades excepcionais necessárias para controlar robôs avançados, especialmente drones. Nossa visão era desenvolver tecnologia que tornasse o controle desses robôs intuitivo e acessível, assim como a forma como os usuários interagem com smartphones sem a necessidade de conhecimento técnico aprofundado.”

Xtend fornece uma plataforma que permite aos operadores gerenciar drones e robôs desenvolvidos internamente pela Xtend e por fornecedores terceirizados. Com a plataforma Xtend, os operadores podem controlar diretamente drones e robôs – opcionalmente com um headset VR – ou treinar modelos de IA para serem implantados em drones que identificam objetos e ajudam a navegar em ambientes internos/externos. Hoje, a empresa anunciou uma rodada de financiamento de US$ 40 milhões liderada pelo Chartered Group com uma avaliação pós-monetária de cerca de US$ 110 milhões.

“Nossa plataforma permite que drones e robôs realizem tarefas específicas de forma autônoma, como entrar em edifícios e escanear andares”, disse Aviv. “Crucialmente, permite que as decisões de ‘senso comum’ – como julgar situações ou adaptar-se a circunstâncias imprevistas – permaneçam nas mãos de supervisores humanos.”

O Xtend permite que os operadores orquestrem equipes de drones e robôs – não apenas máquinas individuais – e façam com que executem determinadas tarefas de forma autônoma, como mover-se de um ponto de referência para outro. Ao mesmo tempo, o Xtend analisa dados de implantações anteriores para recomendar ações que um operador pode tomar.

Xtend
Drone Wolverine da Xtend.
Créditos da imagem: Xtend

“O Xos capacita um único supervisor para supervisionar uma equipe de robôs que executam tarefas em vários locais simultaneamente”, disse Aviv. “Acreditamos que a autonomia completa não é o objetivo final, mas sim um subconjunto de capacidades.”

A Xtend apresenta sua tecnologia de uso geral, voltada para clientes em setores que vão desde segurança pública até logística. Mas a empresa aposta fortemente em aplicações militares, de defesa e de aplicação da lei.

A Xtend tem contratos com as Forças de Defesa de Israel (IDF) e o Departamento de Defesa dos EUA para “desenvolver e entregar seus sistemas”, incluindo sistemas interceptadores de dronespara “avaliação operacional” — Incluindo um acordo de 9 milhões de dólares com o gabinete de guerra irregular do Pentágono. E Aviv não se intimida com as ambições da empresa de avançar para o que chama de “novas oportunidades no mercado civil”, como a segurança pública e privada.

“Imagine um policial coordenando drones para procurar um suspeito em uma grande área”, disse Aviv. “O Xos pode capacitar esses profissionais para aproveitar a assistência robótica.”

Isto pode ser problemático, dado que ainda faltam regulamentações para uso policial, e drones têm sido usados ​​para vigiar manifestações legais – por exemplo, em 2020, os democratas do Congresso deram o alarme de que drones e aviões espiões tinham sido usados ​​pela administração do então presidente Donald Trump para assistir a manifestações em Las Vegas, Minneapolis e Washington, DC, de acordo com Al Jazeera.

Além disso, o Xtend recentemente se viu na mira de monitores internacionais.

Statewatch e Informationsstelle Militarisierung (IMI) encontrado numa análise que a Xtend, entre outras empresas e instituições militares israelitas envolvidas na implantação de drones, recebeu uma subvenção de I&D do fundo Horizonte Europa da UE, apesar da proibição do financiamento da UE para projectos militares e de defesa.

Aviv assumiu uma posição fortemente pró-Israel na guerra em curso do país com o Hamas, contando Ctech que Xtend “redirecionou energias para apoiar 100% a IDF”. No seu website, que apresenta testemunhos de tropas israelitas em Gaza, a Xtend afirma que permite “aos soldados realizar manobras precisas em cenários de combate complexos”.

Em um entrevista com o The Wall Street Journal, Aviv disse que Xtend tem trabalhado com as FDI há algum tempo – inicialmente para derrubar balões incendiários originários da Faixa de Gaza. Desde então, os seus drones têm sido usados ​​para mapear e explorar túneis subterrâneos escavados pelo Hamas em Gaza – e, o que é muito mais alarmante, enviados em missões de reconhecimento. equipado com cargas explosivas como granadas.

Por mais controversa que seja, a estratégia parece estar funcionando para os negócios da Xtend. A empresa afirma que ganhou US$ 50 milhões em contratos até o momento em sua base de clientes de “mais de 50” organizações, incluindo agências de defesa governamentais.

“Estamos liberando o verdadeiro potencial da robótica em cenários complexos, incluindo primeira resposta, busca e salvamento e inspeção de infraestrutura crítica”, disse Aviv. “Centenas de drones e sistemas robóticos da Xtend já estão implementados operacionalmente em todo o mundo, e estamos continuamente desenvolvendo o Xos e essas plataformas para oferecer o futuro da equipe homem-máquina.

Com o novo financiamento, que eleva o total arrecadado da Xtend para US$ 65 milhões, a Xtend planeja aumentar sua força de trabalho de 110 pessoas em 50% nos EUA, Israel e Cingapura até o final do ano, à medida que muda para uma combinação de plataforma como modelo de vendas de serviço e software como serviço. No roteiro está a expansão internacional, com foco específico no Japão.

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