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Varda Space e Rocket Lab conseguem a primeira espaçonave do tipo pousando em Utah


Uma espaçonave contendo medicamentos farmacêuticos cultivados em órbita finalmente retornou à Terra hoje, depois de mais de oito meses no espaço.

Indústrias Espaciais VardaA cápsula de fabricação no espaço, chamada Winnebago-1, pousou no deserto de Utah por volta das 16h40 EST. Dentro da cápsula estão cristais do medicamento ritonavir, usado no tratamento do HIV/AIDS. Marca a conclusão bem-sucedida da primeira missão experimental da Varda para cultivar produtos farmacêuticos em órbita, bem como a primeira vez que uma empresa comercial pousou uma nave espacial em solo dos EUA.

A cápsula será agora enviada de volta às instalações da Varda em Los Angeles para análise, e os frascos de ritonavir serão enviados para uma empresa de pesquisa chamada Improved Pharma para caracterização pós-voo, disse Varda em comunicado. A empresa também compartilhará todos os dados coletados durante a missão com a Força Aérea e a NASA, de acordo com os acordos existentes com essas agências.

A reentrada e pouso inéditos também são uma grande vitória para o Rocket Lab, que fez parceria com Varda na missão. O Rocket Lab hospedou a cápsula de fabricação da Varda dentro de seu ônibus satélite Photon; ao longo da missão, a Photon forneceu energia, comunicações, controle de atitude e outras operações essenciais. Na conclusão da missão, o ônibus executou uma série de manobras e queimaduras de saída de órbita que colocaram o laboratório de drogas em miniatura na trajetória de reentrada adequada. A queima final do motor foi executada pouco depois das 16h EST.

O fóton queimou na atmosfera conforme planejado enquanto a cápsula, protegida por um escudo térmico e com o auxílio de um pára-quedas, continuava a pousar.

A missão da Varda foi lançada em 12 de junho e deveria durar apenas um mês, mas foi prorrogada depois que a empresa encontrou problemas regulatórios. TechCrunch relatado em setembro que os reguladores negaram o pedido da empresa para uma licença de reentrada comercial. A Força Aérea dos EUA, que opera o local de reentrada, também negou o pedido de Varda para pousar ali.

A Administração Federal de Aviação aprovou a reentrada última quinta. A Varda, fundada em 2020, quer desbloquear mercados potencialmente enormes na indústria farmacêutica e na fabricação de semicondutores, aproveitando o ambiente único de microgravidade. Como observa a startup em seu site, “a plataforma de microgravidade da Varda permite formulações exclusivas de pequenas moléculas e produtos biológicos, fornecendo soluções inovadoras para os desafios da indústria e abrindo novas oportunidades no desenvolvimento terapêutico”. Embora esses benefícios já sejam compreendidos há muito tempo, a Varda pretende trazer ao mercado a primeira plataforma comercialmente viável para processamento de medicamentos habilitado por microgravidade.

Como a cápsula orbital reentra na atmosfera a velocidades superiores a Mach 25, a empresa também está comercializando a cápsula como uma bancada de testes hipersônica. Em março passado, Varda garantiu US$ 60 milhões da Força Aérea dos EUA para testar componentes e subsistemas em um ambiente de voo real.

Varda está planejando que esta reentrada seja a primeira de muitas; além de mais três missões já sob contrato com o Rocket Lab, a empresa eventualmente quer aumentar a cadência mensal até 2026.

No curto prazo, a empresa está se preparando para uma segunda missão neste verão. Essa cápsula pousará em Faixa de teste Koonibba da Austrália ainda este ano.

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