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O VC Wesley Chan, rico em unicórnios, deve seu sucesso a um trabalho no Craigslist lavando copos de laboratório


Wesley Chan é frequentemente visto em seu chapéu de búfalo característico; no entanto, ele pode ser ainda mais conhecido por sua habilidade de detectar unicórnios.

Ao longo de sua carreira em capital de risco, ele investiu em mais de 20 unicórnios, incluindo AngelList, Dialpad, Ring, Rocket Lawyer e Sourcegraph. Cinco deles se tornaram decacórnios: Canva, Flexport, Guild Education, Plaid e Robinhood. O de Chan foi o primeiro a verificar a maioria deles.

Depois de trabalhar no Google como engenheiro, ele se tornou um investidor. Seu pedigree de capital de risco começou em Google empreendimentos e continuou a Felicis Ventures. Agora como cofundador e sócio-gerente da FPV Ventures, ele lidera o fundo de capital de risco de US$ 450 milhões da empresa, que existe há dois anos, com a cofundadora Pegah Ebrahimi.

E embora todo esse sucesso tenha sido bem documentado ao longo dos anos, sua jornada pessoal… nem tanto. Chan conversou com o TechCrunch sobre como sua vida afeta o modo como ele investe em startups.

Sua história começou antes de ele nascer, quando sua família migrou de Hong Kong para os EUA na década de 1970.

“Eles vieram para cá sem dinheiro e, na verdade, enquanto cresciam, não tinham dinheiro algum”, disse Chan. “É realmente fascinante assistir essa jornada. Que saíssem de um lugar onde não falavam uma palavra de inglês e – ainda não falam muito bem inglês – e construíssem uma nova vida porque sentiram que era isso que era necessário.”

Chan admite que não apreciava tanto a coragem de seus pais quando era jovem. Porém, crescer em uma família trabalhadora, de imigrantes e sem muito dinheiro acabou ensinando-o a reconhecer nuances e a ser alguém que se adapta.

“Estou em um negócio onde as pessoas julgam você muito rapidamente”, disse Chan. “Entre os meus LPs, muitos deles não têm a formação que eu tenho. Eu tenho que pegar todas essas músicas nas quais eles foram treinados e ser um pouco camaleônico. Então tenho que sinalizar para eles que podem confiar em mim.”

Como ele entrou no MIT mesmo com notas ruins

Os pais de Chan se separaram quando ele era criança e ele foi criado por sua mãe em uma casa monoparental. Ele trabalhou em três empregos no ensino médio para ajudar no sustento de sua família, inclusive como frentista de estacionamento, garçom e lavador de pratos em um laboratório de biologia no Instituto de Tecnologia da Califórnia.

Ele conseguiu o emprego de lavador de louças por meio de um anúncio no Craigslist e se lembra de pegar o ônibus número 22 de sua cidade operária no sul da Califórnia em uma viagem de 42 minutos até CalTech, onde ia lavar copos.

Um dia, o gerente do laboratório, famoso biólogo genético Ellen Rothenberg, perguntou-lhe se ele poderia ler um livro de nível universitário sobre biologia e técnicas laboratoriais. Não querendo perder o emprego, ele o fez.

“Eu mal tinha cursado biologia no ensino médio”, disse Chan. “Fui para uma escola secundária que não era ótima. Foi por bem ou por mal que acabei conseguindo estudar. Outras crianças praticavam esportes depois da escola ou frequentavam aulas preparatórias para o PSAT. Além de não ter isso, eu precisava ganhar dinheiro para minha família.”

Acontece que, independentemente da experiência no ensino médio, Rothenberg viu algo em Chan. Quando um dos alunos de doutorado saiu, Chan foi promovido para a bancada do laboratório. E nos três anos seguintes, enquanto cursava o ensino médio, Chan também fazia pesquisas.

Isso foi no início da década de 1990, durante os primórdios da pesquisa com células-tronco. A equipe de Rothenberg ensinou ao adolescente Chan como fazer pesquisas e mais tarde ele fez parte de um grupo que descobriu um protocolo para transformar células-tronco em glóbulos vermelhos. Ele também ajudou quando a equipe publicou um artigo acadêmico sobre o protocolo.

Então, um dia, Rothenberg, que estudou em Harvard e no MIT, perguntou se Chan havia pensado em fazer faculdade.

“Eu pensei, cara, eu tenho que terminar esse trabalho e ganhar dinheiro para os pais, e ela está me dizendo que eu deveria ir para a escola”, disse ele. “Mal sabia eu que ela ligou para os escritórios de admissão. Quando você é como um estudante imigrante pobre, você não entende todas essas coisas.”

Harvard a ignorou, mas o MIT não. E é assim que as pessoas chegam à escola com notas péssimas, disse Chan.

“Alguém se arriscou comigo”, disse ele. “Tantas pessoas tropeçam na vida, e acho que não teria tido as oportunidades que tive hoje se não fosse por alguém que disse: 'Ele trabalha duro. Ele quer fazer pesquisas.'”

Lições de negócios sobre a solidão

É assim que Chan disse que também olha para o capital de risco. Ele não procura a pessoa que foi membro do clube de campo certo. Em vez disso, ele procura pessoas que tenham coragem e entendam o que significa trabalhar duro.

“Uma das lições que aprendi, crescendo assim, foi que você tem tudo a ganhar e nada a perder”, disse Chan. “É muito trabalho, além de muita sorte. Além disso, entender que há pessoas ajudando você a abrir a porta para qualquer coisa.”

Ele credita a ajuda de Rothenberg por tudo o que veio depois.

“Se não fosse pelo MIT, eu não teria encontrado o Google. Se não fosse pelo Google, eu não teria encontrado o Google Ventures. Se não fosse o Google Ventures, eu não teria encontrado minha equipe na Felicis”, acrescentou. “E se não fosse pela Felicis, eu não teria o Canva e todas essas empresas incríveis, muitas delas dirigidas por imigrantes ou pessoas com muita coragem, que cresceram em ambientes pouco tradicionais como eu.”

Para frequentar o MIT, ele teve que deixar tudo o que sabia em casa e mudar-se para a costa oposta. Uma vez lá, Chan também trabalhou em vários empregos para pagar seus estudos no MIT, onde se formou em ciência da computação e mais tarde se formou com mestrado em engenharia.

Como foi deixar sua família? Em uma palavra, difícil. Por ter que se sustentar, Chan não conseguia assistir a tantas aulas quanto queria ou ser como seus amigos que faziam viagens divertidas nos intervalos.

No entanto, ele relembra essa experiência como outra coisa que o preparou para a vida como capitalista de risco.

“Quando liderei a Série A no Canva, que acabará por retornar mais de 40x para esse fundo, 111 pessoas disseram não, o que tornou muito solitário fazer esse negócio”, disse Chan. “Quando você é o cara que não pode ir ao baile porque precisa trabalhar, ou não pode ir esquiar ou à festa de formatura, é com isso que estou lidando.”

Ser deixado de fora assim lhe ensinou: “Quem se importa se o resto do mundo está rindo de nós; você obtém uma quantidade incrível de coragem e a capacidade de gostar de estar sozinho e ficar bem estando sozinho.

Após a formatura, Chan voltou para a Califórnia e conseguiu um emprego no HP Labs. Então aconteceu o crash das pontocom e esse trabalho fracassou. Mas nem tudo estava perdido. Houve uma empresa contratando apesar do ambiente desastroso. E aconteceu de gostar de gente do MIT.

Spoiler, foi o Google. Agora, trabalhar para o Google não é como o filme “O Estágio”, onde Vince Vaughn e Owen Wilson conseguem um estágio e passam o tempo competindo com outras equipes em vários projetos. Foi melhor . . . para quem gostava de cachorros.

“Os cães corriam e corriam para cima de você e o derrubavam”, disse Chan. “Não foi como aquele filme. Você tem que começar a trabalhar.

Ele foi colocado em um projeto de desenvolvimento do sistema de anúncios, “que era o mais necessário na época, então tive muita sorte”.

Construindo algo que os fundadores desejam

Isso deu início a uma carreira de 15 anos no Google, que incluiu sete anos construindo produtos e cinco anos como chefe de equipe de Sergey Brin, que co-fundou o Google com Larry Page. Chan trabalhou em projetos, incluindo a barra de ferramentas do Google, que se tornou o Google Chrome.

“Quando você é uma das poucas empresas que conseguiu isso, foi ótimo”, disse Chan. “Larry e Sergey foram muito gentis, sempre dizendo: 'Ei, talvez Wesley tenha nos trazido algo e devêssemos deixá-lo experimentar isso.' Isso acabaria se tornando Google Analytics ou Google Ventures.”

Ele foi até uma das pessoas que entrevistou Sundar Pichai quando ele se candidatou a um emprego no Google. Obviamente, Pichai mais tarde se tornou CEO da Alphabet e do Google.

Em 2009, Chan disse ao Google que queria abrir uma startup. Ele ingressou na empresa quando ela tinha menos de 100 pessoas e permaneceu até atingir mais de 35.000. Ele se lembra deles brincando que quando você abre uma startup, é você quem compra o papel higiênico. A resposta de Chan foi que ele não se importava em comprar papel higiênico. Em vez disso, sugeriram que ele ajudasse Bill Maris a construir o Google Ventures.

“Eles me disseram para construir um produto que os fundadores desejam, em vez de ser o fundador cujo produto a empresa deseja. E conseguimos”, disse Chan. “A Google Ventures ainda é hoje uma empresa real da qual as pessoas querem tirar dinheiro.”

Além de superar obstáculos para chegar onde está hoje, Chan continua enfrentando algumas dificuldades, especialmente como um gay asiático na área de tecnologia. Quando começou no capital de risco, homens brancos seniores dirigiam as empresas, partilhando o fluxo de negócios nos campos de futebol ou durante um safari africano, disse ele.

Quando você procura construir sua rede de fluxo de negócios, mas sua formação não se enquadra nos moldes do clube de campo, é difícil, disse ele. E não existe um grande grupo de apoio em capital de risco para a comunidade LGBTQ+.

“Esse é o desafio de ser um estranho neste negócio”, disse Chan. “Você tem que lutar para subir ou encontrar maneiras diferentes de trabalhar com os fundadores para não parecer que você está sendo preguiçoso ou que não está fazendo nenhum progresso. Se você olhar para o capital de risco e o número de parceiros de sucesso no segmento LGBTQ+, você pode contar com as duas mãos. Não há muitos deles e provavelmente há 6.000 capitalistas de risco. Por que existe uma representação tão baixa? E o número de pessoas abertamente como nós é ainda menor.”

É por isso que ele e Pegah Ebrahimi fundaram a FPV Ventures há dois anos – para fornecer um estilo de investimento baseado em suas experiências não convencionais. (Ebrahimi começou como a mais jovem CIO do Morgan Stanley antes de ocupar vários cargos de diretoria em várias empresas de tecnologia. Na verdade, ela trabalhou no IPO do Google.)

E os sócios-gerentes estão fazendo isso com o apoio de instituições de caridade e fundações. Muitos dos fundadores com quem a empresa trabalha “se preocupam profundamente em ganhar dinheiro para pessoas boas”, disse Chan.

“Acontece que nossos fundadores são minorias ou mulheres sub-representadas, e o tema realmente fascinante que continuo ouvindo é que eles sentem que as pessoas os entendem mal”, disse Chan. “Encontramos fundadores que têm vontade de ter sucesso e têm essa incrível combinação de humildade e sucesso. Eles também garantem que todo o seu pessoal seja cuidado.”

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