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A startup espacial australiana Esper quer construir satélites hiperespectrais baratos


Esper Headshot

Inicialização australiana de sensoriamento remoto Esper deseja capturar imagens hiperespectrais do espaço por uma fração do preço de seus concorrentes.

A empresa, que lançará hoje seu primeiro satélite de demonstração na missão Transporter-10 da SpaceX, está entrando em um campo repleto de concorrência. Há uma razão para isso: o hiperespectral é um tipo incrivelmente poderoso de tecnologia de sensoriamento remoto que usa um espectrômetro para identificar a assinatura espectral de objetos. Isto permite aos usuários detectar a impressão digital química de muitas substâncias diferentes, incluindo minerais, produtos químicos, gases e vegetação.

Armado com apenas US$ 1 milhão em financiamento pré-semente e assistência do governo australiano em sua primeira missão, Esper pretende vencer seus pares mais capitalizados com tecnologia de baixo custo.

O objetivo desta primeira missão, chamada Over the Rainbow, é validar a tecnologia central da empresa em uma espaçonave de demonstração: um sistema espectrômetro e software proprietário que “lê” as imagens espectrais. Esper está mantendo os custos baixos usando muitos componentes prontos para uso e eletrônicos de consumo, em vez de sistemas ópticos mais caros; o software garante que os dados sejam precisos.

“Somos basicamente um sensor inteligente. Isso é o que realmente nos separa de todos os outros espectrômetros e hardware hiperespectral que estão sendo colocados lá”, disse o CEO e cofundador da Esper, Shoaib Iqbal. “Somos um equipamento realmente de baixo custo porque usamos muitos componentes prontos para uso, eletrônicos de consumo, e então o projetamos para estar pronto para o espaço. Há muitos softwares que realmente entram em ação para garantir que funcione dessa maneira. Caso contrário, estaremos capturando jargões espectrais e você não consegue entender muito bem isso.”

A Esper foi fundada no início de 2021 por Iqbal e Joey Lorenczak, que se conheceram quando se sentaram lado a lado em uma aula de química na Universidade Monash, em Melbourne. Os dois participaram juntos de vários hackathons; eles acabaram ganhando o Unihack, um hackathon estudantil de Melbourne, em 2019 por uma ideia diferente focada no espaço, mas se voltaram para a observação da Terra depois de passar por uma temporada de incêndios florestais particularmente devastadora naquele mesmo ano.

“Todo o sudeste da Austrália estava em chamas”, disse Iqbal. “Nós pensamos, ei, já estamos trabalhando em tecnologia espacial, então por que não passar a nos concentrar na observação da Terra para evitar que muitos desses desastres aconteçam no futuro? Foi assim que nos deparamos com o hiperespectral.”

Os dois começaram a obter apoio de potenciais clientes, tanto da indústria mineira como de empresas que trabalham na resposta a catástrofes. Essa resposta inicial levou os fundadores a “apostar tudo” no hiperespectral, disse ele.

A empresa juntou-se ao grupo da primavera de 2023 do acelerador espacial da Techstars; por meio desse programa, eles conheceram pessoas das principais agências governamentais dos EUA interessadas em adquirir imagens hiperespectrais, como a Força Espacial e o Escritório Nacional de Reconhecimento. (O NRO já começou a emitir contratos de estudo para provedores hiperespectrais privados, incluindo startups.)

Ao longo do caminho, a equipe também fechou o financiamento de US$ 1 milhão de investidores, incluindo Stellar Ventures, Day One Ventures e Dolby Family Ventures, bem como garantiu doações da Fundação 776 de Alexis Ohanian e do Governo Federal Australiano.

Esper está planejando lançar um segundo satélite demonstrador com hardware idêntico ainda nesta primavera com o ISRO da Índia. A startup pretende começar a lançar cargas comerciais no final do próximo ano ou início de 2026, e ter 18 satélites em órbita, proporcionando uma taxa de revisita diária, até 2028.

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