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A solidão do humanóide robótico


Talvez alguns daqui a alguns anos, os corredores do Georgia World Congress Center estarão repletos de robôs humanóides na semana do Modex. Em 2024, porém, a Digit está sozinha na feira da cadeia de suprimentos. É uma prova da vantagem saudável da Agility sobre concorrentes como Figure, Tesla, 1X e Apptronik. Desta vez, no ano passado, na Modex (a versão de Chicago da conferência), a Digit teve uma espécie de festa de lançamento da automação industrial. Uma fila de robôs bípedes movia sacolas para uma esteira transportadora próxima em horários selecionados durante a semana.

Esta semana em Atlanta, um elenco rotativo de oito dígitos está trabalhando todos os dias desde a abertura até o encerramento do show. Desta vez, porém, os robôs azuis e prateados estão fazendo algo um pouco diferente. As demonstrações mostram o reabastecimento na linha e a recuperação de sacolas com um rack de fluxo projetado para a fabricação automotiva. Agility disse ao TechCrunch que está atualmente trabalhando com clientes automotivos – embora ainda não tenha divulgado nenhum nome.

Notoriamente, Ford foi um dos primeiros proponentes da Agility, anunciando uma parceria na CES 2020. No final das contas, os planos de colocar o Digit para trabalhar nas entregas de última milha fracassaram, já que a empresa voltou o foco para a questão de curto prazo da equipe de armazém. Isso provou ser uma medida astuta, uma vez que os números do trabalho ainda não regressaram após a COVID. O ex-CEO da Agility, Damion Shelton, me disse na semana passada que a última milha ainda está em jogo, mas há mais do que suficiente para focar nos setores de armazenamento e manufatura para manter a empresa ocupada.

Montar um C-suite tem sido uma peça importante do crescimento da empresa nos últimos 12 meses. Os cofundadores Shelton e Jonathan Hurst mudaram de funções, de CEO e CTO para presidente e diretor de robótica, respectivamente. Há uma semana, o ex-Magic Leap A CEO Peggy Johnson assumiu o cargo de CEO vindo de Shelton. No ano passado, a empresa nomeou o fundador e CEO da Fetch, Melonee Wise, para o cargo de CTO e trouxe a ex-executiva da Apple e da Ford, Aindrea Campbell, como COO.

As mudanças de liderança apontam para uma empresa que leva a comercialização mais a sério. Eles também colocaram a Agility em posição rara entre as principais empresas de robótica, com mulheres em cinco de seus nove cargos de diretoria.

A Agility está aumentando os volumes de produção, com planos de atingir uma produção “alta de dois dígitos” de seu robô bípede até o final do ano. Esta semana na Modex, a empresa retirou o Agility Arc, software de implantação e gerenciamento de frota para Digit.

“A plataforma de automação tem tudo o que você esperaria de um sistema de gerenciamento de frota, em termos de bateria, gerenciamento de carregamento, gerenciamento de fluxo de trabalho e tarefas do robô”, disse Wise ao TechCrunch. “Mas também possui outros aspectos necessários para implantar e configurar um sistema e monitorar e oferecer suporte remoto ao sistema. É um painel único que permite basicamente fazer tudo relacionado ao gerenciamento de uma frota de Digits.”

Johnson, que anteriormente dirigiu o instável pivô do Magic Leap para a empresa, diz que o novo software empresarial lhe deu a confiança de que sua nova empresa tem uma base mais segura do que a anterior.

“O que foi realmente encorajador quando aprendi sobre o novo sistema de automação em nuvem é que ele é um grande sinal do amadurecimento da empresa”, diz ela. “Isto não é apenas um dispositivo, é algo que deve ser integrado. Muitas vezes em [Johnson’s former employer] Microsoft, esse seria o ponto de tropeço. Você teria algum sistema isolado aqui que não estava integrado com todo o resto e não fornecia o valor que poderia. Então, o fato de poder se integrar com sistemas WMS e outras coisas que a empresa já utiliza é um grande peso para eles.”

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Créditos da imagem: Brian Aquecedor

Para Johnson, o Modex tem sido uma enorme experiência de aprendizado. Ela falou conosco na semana passada do Japão, onde competiu recentemente na maratona de Tóquio. Ela embarcou em um avião de volta aos Estados Unidos no fim de semana especificamente para ter uma visão em primeira mão do mundo da cadeia de suprimentos/logística do qual ela agora faz parte. “Eu queria ter certeza de que estaria aqui para ver não apenas os clientes, mas também o ambiente em que os dispositivos funcionam. Vou passar muito tempo andando por aí hoje e mergulhar nisso.”

A proposta principal de Johnson como CEO é um caminho rápido para o ROI. Isso é possível em grande parte pelo fato de o Digit estar disponível por meio de um modelo RaaS (robótica como serviço), que se tornou uma forma cada vez mais popular de convencer as empresas a dar o salto. Os clientes agora podem testar esses sistemas sem se preocupar com enormes custos iniciais.

São esses clientes que moldam o futuro da Digit. O modelo no chão que demonstra um fluxo de trabalho automotivo possui um novo par de efetores finais. Em vez dos apêndices estilo flipper que a empresa vem apresentando, este dígito tem quatro dígitos próprios em cada mão, com dois pares de dedos em forma de gancho voltados em direções opostas. No entanto, esta não é uma manipulação móvel hábil. Em vez disso, ele foi projetado para fazer o que Digit sempre fez: transportar sacolas.

As sacolas aqui são bastante largas (como é costume na linha automotiva), proibindo o robô de abraçá-las com um braço de cada lado. Em vez disso, os efetores seguram a frente das bolsas. Este método também proporciona uma pegada mais estável em uma caixa que geralmente contém objetos pesados ​​e soltos rolando dentro.

Num futuro não muito distante, Wise prevê uma versão do Digit que pode trocar seus efetores finais conforme necessário.

“Quando você olha especificamente para o efetor final, há cerca de 60 anos de arte anterior”, diz ela. “Tudo de [Modex], se você olhar ao redor, todos esses braços robóticos têm diferentes efetores finais. Isso é uma coisa muito bem compreendida. Existe algo chamado 'ferramentas de fim de braço'. É trocável. O que buscaremos como produto é ter ferramentas de extremidade de braço intercambiáveis ​​e, eventualmente, tornar isso um processo automatizado.”

Com o que poderia ser visto como uma crítica a alguns dos concorrentes de robôs humanóides, Shelton observa, “mas, curiosamente, 0% das soluções são mãos com cinco dedos e 27 graus de liberdade”. Ele acrescenta: “alguns de nossos concorrentes declararam publicamente que estão usando uma mão de cinco dedos basicamente como um exercício de branding”.

No que diz respeito ao foco da competição, Wise acredita que os pares da Agility devem se concentrar na segurança – uma grande preocupação ao introduzir novas tecnologias em um ambiente de armazém. “Precisamos, coletivamente, como indústria, esclarecer nossa história de segurança”, diz ela. “Nós, como indústria, precisamos nos unir e decidir quais são as normas de segurança.”

Johnson acrescenta que as empresas precisam se concentrar na tarefa que têm em mãos. “Mantenha o foco no aqui e agora e no que pode ser feito”, diz ela. “Todo mundo precisa de um roteiro, mas mantenha o foco e prove isso.”

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