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À medida que os rivais do Twitter/X explodem, o agregador de notícias SmartNews luta para reter usuários


O aplicativo agregador de notícias SmartNews teve um 2023 difícil, começando com demissões generalizadas em janeiro e terminando com uma mudança de liderança que viu o cofundador Kaisei Hamamoto assumir o papel de CEO após a saída abrupta do ex-CEO Ken Suzuki no mês passado. Mais alarmante é que, à medida que o cenário continua a mudar drasticamente, e por vezes de forma imprevisível, para a indústria noticiosa, a aplicação da startup está a afundar em termos de downloads e de utilizadores ativos, de acordo com números recentes dos fornecedores de inteligência de aplicações Sensor Tower e Appfigures.

Fundada em 2012 no Japão, a empresa chegou aos EUA em 2014 e expandiu a sua cobertura noticiosa local no início de 2020 para cobrir milhares de cidades dos EUA.

Numa altura em que grandes plataformas móveis, como a Apple e a Google, se preparavam para fornecer as suas próprias bancas de jornais virtuais aos seus utilizadores de telemóveis e tablets, e as plataformas de redes sociais faziam grandes jogadas para se tornarem elas próprias fornecedoras de notícias e assumirem parte da publicidade e do tráfego. que tradicionalmente era domínio dos editores, a SmartNews entrou na briga com sua própria visão do meio: forneceria notícias por meio de parcerias com editores; construir algoritmos destinados a personalizar feeds mais personalizados para os usuários; entregue as notícias em um formato simplificado estilo AMP; e vender publicidade contra seu tráfego para gerar receita.

A fórmula valeu a pena com muito buzz. Tornou-se a primeira startup de notícias a atingir uma avaliação de bilhões de dólares desde 2015, como a Bloomberg relatou em 2019, e depois em 2021 – um ponto alto para o financiamento de tecnologia, bem como para os consumidores que dependem mais do que nunca de canais online para notícias. , entretenimento, compras, trabalho e muito mais — sua avaliação disparou para US$ 2 bilhões.

Mas isso não durou: os números do aplicativo de notícias vêm caindo no ano passado.

A maré mudou dramaticamente em termos de notícias. Alguns dos canais mais importantes para o tráfego de notícias – Pesquisa Google, plataformas sociais como o Facebook – mudaram a forma como focam e exibem links de notícias, e isso teve um impacto geral no tráfego e nas vendas de anúncios. E os gostos dos consumidores também mudaram, e parece que o aplicativo também está lutando para atrair e reter usuários.

Há mais de um ano, a empresa supostamente tinha 10 milhões de usuários ativos mensais nos EUA, quando começou a formar uma equipe de vendas de anúncios sob a liderança de um ex-executivo do Google.

Mas, de acordo com estimativas do Appfigures, os downloads diários do SmartNews caíram pela metade desde janeiro deste ano e menos de um quarto do número de downloads diários que teve em 2022. A análise da empresa mostra que desde 2020, o SmartNews viu um total de aproximadamente 45 milhões de instalações totais. Dado o declínio nos downloads, a Apptopia disse que um número de 10 milhões de usuários ativos hoje seria “um exagero”.

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Créditos da imagem: Figuras de aplicativos

Outra empresa, Sensor Tower, acrescentou mais informações, observando que SmartNews teve, em média, cerca de 1,7 milhão de usuários ativos diários em todo o mundo entre o primeiro trimestre de 2023 e o terceiro trimestre de 2023. Isso representa um declínio “material” no número de usuários, disse a empresa, uma queda média de 28% ano a ano por trimestre durante este período. Um ex-funcionário da SmartNews também estimou que os ativos mensais estão agora provavelmente na faixa de 5 a 6 milhões de usuários, disseram-nos, o que foi apoiado por dados de terceiros. As estimativas da Sensor Tower indicam que o aplicativo SmartNews tem cerca de 5 milhões de usuários ativos mensais em todo o mundo do primeiro ao terceiro trimestre de 2023, uma queda média de 30% ano a ano, por trimestre, disse.

A SmartNews recusou-se a comentar qualquer um dos números fornecidos pelas empresas de análise e recusou-se a divulgar quaisquer números.

Uma análise recente do que deu errado no SmartNews pelo site de notícias Rest of World atribuiu a queda do aplicativo à “liderança não convencional” da Suzuki.

Especificamente, descreveu como, no principal mercado dos EUA, ele resistiu às atualizações de produtos e estava mais preocupado com o clima político dos EUA do que com as métricas de audiência.

Mas outro aspecto da sua liderança também pode ter sido a comunicação. Quando a empresa anunciou que Suzuki estava deixando o cargo e entregando as rédeas ao seu cofundador Kaisei Hamamoto, ela também observou que a SmartNews estava contratando um novo CTO fora dos EUA. A empresa recrutou Cory Ondrejka — um notável veterano do Facebook e Second Life que trabalhava no Google na época — para ingressar no SmartNews. Ele disse ao TechCrunch que foi recrutado diretamente pela Suzuki para o papel. Então, no dia em que ingressou, ele não tinha ideia de que trabalharia com outro CEO.

“Foi novidade para mim”, disse ele em entrevista no mês passado ao TechCrunch.

Ondrejka admitiu que poderia não ter sido convencido a mudar do Google para o SmartNews se não fosse Suzuki quem fez o recrutamento diretamente – os dois já haviam se conhecido, anos antes – mas insistiu que as coisas estavam bem, apesar da surpresa inesperada no primeiro dia.

“Estou muito feliz com onde [the company] é agora e para onde estamos indo”, disse ele. “Todos nós temos muito trabalho a fazer. . . Mas me sinto muito apoiado.” (SmartNews recusou um pedido para entrevistar o novo CEO Kaisei Hamamoto.)

A Sensor Tower também sugeriu que as iterações de produtos e lançamentos de recursos provavelmente contribuíram para a queda do interesse do consumidor e da interação com o aplicativo SmartNews.

Por exemplo, a tentativa da SmartNews de lançar uma seção mais edificante em seu aplicativo, SmartTake, não correspondeu à tarefa em nossa análise inicial do recurso neste outono, descobrindo que a seção ainda incluía o tipo de histórias que encorajariam “ Doomscrolling” – como histórias de assassinato e assassinato, greve de escritores, demência e muito mais.

O foco em mais positividade ainda é um moinho de vento que a SmartNews está perseguindo.

“Acho que você não pode construir um produto que deixe as pessoas infelizes e irritadas o tempo todo e depois esperar construir algo que a longo prazo atinja seus objetivos e esteja francamente alinhado com o que as pessoas precisam e com qual é a missão da empresa. ”, disse Ondrejka. “Em torno das notícias, você quer que as pessoas possam entender o que está acontecendo no mundo. Você quer ser capaz de fazer isso de uma forma que não deixe [users] sentindo como se tivessem sido martelados pelo processo.”

Ele se recusou a falar sobre os detalhes de quais seriam os próximos passos da empresa. No entanto, alguns deles demoraram a chegar até agora. Pelo que entendemos de uma fonte, uma revisão do aplicativo denominado “Projeto Atlas” – cujo lançamento estava planejado para o final de 2023 – ainda não aconteceu. Um porta-voz da empresa disse que novidades surgirão nos próximos meses, que finalmente poderá ser este lançamento.

Os desafios do SmartNews tiveram outras ramificações mais públicas. As avaliações da empresa no Glassdoor caíram sua classificação para menos de 3 estrelas, com muitos dizendo que o futuro do SmartNews nos EUA é incerto, enquanto outros reclamaram de como as demissões deste ano foram tratadas.

Essas mudanças de pessoal também impactaram o trabalho por meio de iterações.

“Sempre que você tem uma empresa que está avançando, entregando algo novo, o alinhamento é um desafio por si só, mesmo quando você tem total liberdade”, disse ele. “Não existem varinhas mágicas para fazer com que todos saibam instantaneamente o que fazer.”

Qualquer que seja a direção que o SmartNews tome, parece que a concorrência permanecerá acirrada.

Embora algumas plataformas sociais tenham se afastado dos dispendiosos esforços de construção e operação de máquinas de notícias, um enxame de alternativas ao Twitter/X – como Instagram Threads, Mastodon, Bluesky e outras – têm se posicionado como locais para obter notícias de última hora. Os cofundadores do Instagram também lançaram seu próprio aplicativo agregador de notícias este ano com o Artifact. O aplicativo estava se aproximando de 407.000 instalações no início deste outono, de acordo com data.ai.

E a enorme atração do TikTok junto aos usuários mais jovens, especialmente, continua a mantê-lo no meio da disseminação de notícias. Um relatório recente da Pew descobriu que o número de adultos que disseram ter recebido notícias do aplicativo de vídeo gerado pelo usuário da ByteDance aumentou para 14%, de apenas 3% em 2020.

Outros aplicativos, incluindo Flipboard e Substack, lançaram recursos próprios para melhorar a descoberta e a conversação de notícias, incluindo as redações do Flipboard para o fediverse e as notas semelhantes ao Twitter da Substack. Este último também redesenhou seu aplicativo em setembro para aumentar a descoberta e o envolvimento.

Uma área que parece estar em discussão é se “notícias” serão a única coisa que o SmartNews agregará no longo prazo.

“Agregação é uma palavra deliciosamente ampla que adquiriu um conjunto muito específico de definições, com base no que vimos na última década”, disse Ondrejka. “Para esta noção de entrega de informação de qualidade, agregação é uma palavra perfeitamente adequada para descrever isso. [But] Eu ficaria muito surpreso se o produto que enviaremos em algum período no futuro fosse exatamente o produto que você está vendo agora, porque a realidade é a oportunidade. À medida que a tecnologia muda — e o que torna as mudanças tecnológicas tão excitantes e por vezes assustadoras — mudam as expectativas das pessoas. O que é valioso para eles muda. E você pode combinar isso [with your] visão? Acho que há um caminho por aqui. [Users] vão nos dizer algo a cada momento ao longo do caminho. Acho que nossa categoria provavelmente continuará sendo agregação porque é uma boa palavra.”

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